Finalistas MPA16: Entrevista con Virtual Energy Advisor

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Hablamos con el equipo de Virtual Energy Advisor, ganadora de la Primera Edición de Barcelona Smart City App Hack y finalista de los Mobile Premier Awards con su app Enerbyte.
1. ¿Cómo surgió Virtual Energy Advisor y cómo fue el proceso de creación?
La idea surgió, allá por el 2012, durante la investigación del doctorado de Pep Salas, uno de los fundadores. En aquel momento puso en común con Roger Segura, el otro cofundador, distintas ideas de negocio en el incipiente mercado de las smart grid. De todas ellas fue tomando forma lo que hoy es Enerbyte. Otro aspecto fundamental fue el apoyo financiero de Xavier Trullàs desde el primer momento y, posteriormente, de KIC Innoenergy. De esta manera pudimos trabajar durante un año en la maduración de la idea de negocio, hablar con distintos potenciales clientes y hacer el planteamiento del equipo necesario. El siguiente año, con el apoyo de CDTi-Neotec empezamos a materializar el proyecto de la mano de los primeros clientes, el proyecto Rubí Brilla, promovido por el ayuntamiento de esta ciudad
barcelonesa y la compañía Electra Caldense. A partir de este momento, la realidad te empieza a enseñar que mucho de lo que has previsto, sencillamente funciona de manera distinta. Renovarse o morir, de manera que durante el año pasado, 2015, hemos madurado a nivel de modelo de negocio, de tecnología y de equipo para dar respuesta a los retos de escalabilidad e internacionalización que tenemos planteados. A los proyectos en ejecución de la ciudad de
Barcelona y de la Diputación de Gipuzkoa, se suman este año Bruselas, Amsterdam y Bergen. Además de otros clientes del sector eléctrico que nos han de permitir lograr el objetivo de 1 millón de usuarios servidos durante el 2017.
2. ¿Qué equipo ha sido necesario para desarrollar la aplicación?
Enerbyte es la fusión de tres áreas de conocimiento: energía, TIC y sociología. Además se le suman las necesidades normales de cualquier empresa, como es dirección, finanzas, operaciones, administración, principalmente.
Estas necesidades, sin embargo, chocan con los recursos disponibles. Escasos y con tiempos largos que no se acompasan siempre con las necesidades del producto. Por este motivo, podríamos diferenciar una primera etapa durante los dos primeros años durante la cual se desarrolló la versión beta del Virtual Energy Advisor y una segunda, donde estamos evolucionando a nivel de metodología, tecnología y foco. De esta manera, los primeros años, además de los fundadores se sumó al equipo un informático, un psicólogo y un project manager. Además de contar con apoyos externos en aspectos de diseño y usabilidad. Y desde principios de 2015 hasta el día de hoy, el equipo se ha doblado, teniendo un área informática y analítica preponderante con 4 ingenieros muy cualificados, manteniendo las otras áreas. Este ha sido el gran cambio que ha permitido, entre otros, pasar a una metodología Lean.
3. ¿Cuál fue el momento más difícil que tuvistéis que afrontar durante su desarrollo?
Cada etapa de la empresa es crítica y marca el seguir o no. Por ejemplo, pasar de la primera idea a poder dedicarse a pensar el modelo de negocio y constituir al empresa fue, sin duda, un momento muy difícil. Sin embargo, si debemos escoger un momento especialmente complejo, seleccionaría el año 2015 durante el cual hemos tenido que convertir una solución beta en algo escalable. Sobretodo cuando estás con proyectos en marcha a los que no puedes dejar sin servicio. Esta evolución combina la necesidad de crear equipo con unas necesidades de financiación cada vez mayores y tensiones fuertes. Estás creando tu mercado, las expectativas son altas, pero requieren tiempo de maduración. Notar y vivir las limitaciones sirven para marcar tu frontera y esto te obliga a priorizar dónde poner esfuerzos para no
colapsarte.
4. En materia de apps y eficiencia energética ¿creéis que aún queda mucho que decir? ¿Cómo están las apps en este sector?
Sí, queda mucho por hacer. El ahorro energético y económico aún no forma parte del día a día de la mayoría de la población. Nos limitamos a pagar la factura y a quejarnos de vez en cuando. Por tanto, no podemos considerar ni por asombro de que está todo hecho si no se logran niveles de penetración masivos. La cuestión es cómo se accede al usuario y con qué modelo de negocio.
A nivel de propuesta de valor, hoy en día tenemos una mayor parte de APP para el sector doméstico orientadas a monitorizar los consumos a partir de leer los datos de equipos hardware de medida que se instalan dentro de las casas. Suelen ser muy ingenieriles y para perfiles de usuario más bien técnico. Una segunda familia de soluciones permiten además de monitorizar, actuar, ya sea activando o desactivando cargas o controlando el termostato. Son soluciones domóticas que pueden integrar servicios más allá de la eficiencia energética, como seguridad.
Siendo propuestas interesantes, presentan dos limitaciones importantes, a nuestro entender. Primero no se centran en la experiencia del usuario, ni consideran la componente social y de gamificación para lograr el cambio de hábitos y de actitudes hacia la eficiencia, por ejemplo modificando la percepción de confort; por otro lado, el modelo de negocio de estas soluciones no está claro, ya que implican una inversión inicial importante y el retorno es a largo plazo.
Por tanto, ¡aún hay mucho trabajo por hacer!
5. ¿Tenéis en mente más aplicaciones para este mismo sector u otros?
Nos estamos centrando en extender las funcionalidades del Asesor Energético Virtual (por ejemplo los ciudadanos que también producen electricidad con energía solar) y mejorar continuamente la parte analítica para ofrecer al usuario residencial una experiencia cada vez más personalizada. Nuestra propuesta es que el usuario solo tenga que preocuparse de los datos de consumo para consultar sus ahorros, y que sea el Asesor Virtual quien analice los
datos disponibles y actúe como un GPS aportando informaciones y consejos prácticos y personalizados para que el ciudadano pueda ser más eficiente sin preocuparse de entender los datos técnicos.
6. Imaginad una app sin límites, ¿cómo sería?
Los límites no están tanto en la tecnología de la App sino en los datos disponibles. La APP sin límites sería capaz en solo descargarse disponer de los datos de mis consumos históricos y en tiempo real de electricidad, agua, gas, actualmente muy limitado por la regulación de estos sectores. Por otro lado, sería capaz de interrelacionarse directamente con los
electrodomésticos de la casa y otros dispositivos de la Smart home (caldera, vehículo eléctrico…) para desarrollar muchas estrategias de ahorro sin que el usuario intermediase. Finalmente, crear un mercado de otros consumidores y generadores de energía para poder comprar y vender energía renovable en tiempo real, maximizando el valor tanto para el productor como el consumidor de manera independiente de las compañías eléctricas.
7. Qué ha supuesto para Virtuayl Energy Advisor haber ganado Smart City App Hack y estar ahora en los Mobile Premier Awards.
Sin duda una gran visibilidad a nivel mediático y abrir buenas oportunidades comerciales y de crecimiento. Es un concurso de referencia y prestigio que cada año adquiere más resonancia en el mundo de las Smart Cities, por lo tanto el interés de los medios de comunicación ha sido muy grande. Participar en la final de Mobile Premier Award lo potencia aún más y nos ayuda a mejorar el posicionamiento de la marca Enerbyte y Virtual Energy Advisor. Como toda startup es fundamental tener visibilidad para atraer los mejores profesionales y la inversión necesaria. Y, en cualquier caso, somos conscientes que estar en estos foros es ya un éxito en sí mismo, que nos ha de permitir centrarnos en nuestro modelo de negocio, aportar una solución para reducir el consumo de energía y mejorar día a día la experiencia de nuestros usuarios.

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